C/2014 UN271

Mega-Komet ist noch weit von der Sonne entfernt und trotzdem aktiv – „Erst der Anfang“

Der Komet Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) ist auf dem Weg vom Rand des Sonnensystems in dessen Zentrum. (Künstlerische Darstellung)
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Der Komet Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) ist auf dem Weg vom Rand des Sonnensystems in dessen Zentrum. (Künstlerische Darstellung)

Der Komet Bernardinelli-Bernstein ist in großer Entfernung von der Sonne bereits aktiv. Ein Nasa-Teleskop zeigt die Vergangenheit des Kometen.

College Park – Der Komet Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) ist ein außergewöhnlicher Himmelskörper. Nicht nur, dass er mit einem Durchmesser von etwa 150 Kilometern der bisher größte beobachtete Komet ist, er ist offenbar auch bereits seit längerer Zeit aktiv, wie drei Forscher von der University of Maryland in College Park herausgefunden haben. In einer Studie, die im Fachjournal The Planetary Science Journal veröffentlicht wurde, beschreiben die Forscher um den Astronomen Tony Farnham, wie sie in die Vergangenheit des Kometen geschaut haben, um herauszufinden, seit wann er aktiv ist.

Kometen sind Himmelskörper, die in erster Linie als Gesteinsbrocken und Staub bestehen, die von Eis zusammengehalten werden. Deshalb werden sie auch gerne als „schmutzige Schneebälle“ bezeichnet. Nähert sich ein Komet dem inneren Sonnensystem, erwärmt die Sonne das Eis auf der Oberfläche – der Komet beginnt auszugasen und es entstehen die Kometenhülle (Koma) und der charakteristische Kometenschweif. In welcher Entfernung von der Sonne ein Komet beginnt, aktiv zu werden, hängt unter anderem von der Zusammensetzung des Eises und seiner Größe ab.

Riesen-Komet Bernardinelli-Bernstein: Weit entfernter, aktiver Komet

Komet Bernardinelli-Bernstein wurde erst im Sommer 2021 auf Archivbildern aus 2014 entdeckt. Der riesige Komet ist derzeit auf dem Weg ins Sonnensystem hinein und befindet sich augenblicklich etwa 20 astronomische Einheiten (AE, 1 AE entspricht dem Abstand zwischen Erde und Sonne, etwa 150 Millionen Kilometer) von der Sonne entfernt, etwa auf der Höhe der Umlaufbahn des Planeten Uranus. Weil er riesig ist, ist der Komet jedoch schon auf älteren Teleskopaufnahmen zu sehen, was die drei Forscher sich zunutze gemacht haben, um in die direkte Vergangenheit des Kometen zu blicken.

NameC/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein)
TypKomet aus der Oortschen Wolke
EntdeckerPedro Bernardinelli und Gary Bernstein
Entdeckungsdatum20.10.2014 (erste Teleskop-Aufnahme)
Größeetwa 150 Kilometer
sonnennächster Punkt10,95 AE am 31.01.2031

Um herauszufinden, ob der Komet bereits vor seiner Entdeckung aktiv war, haben die Forscher alte Aufnahmen des Nasa-Weltraumteleskops* „TESS“* herangezogen. In den Jahren 2018 und 2020 hatte das Teleskop, das eigentlich auf Exoplaneten-Jagd ist, zufällig die Himmelsbereiche beobachtet, in denen sich der Komet damals aufhielt. Und tatsächlich: Der Komet Bernardinelli-Bernstein zeigte bereits in einer Entfernung von 23,8 AE und 21,2 AE von der Sonne eine Koma. „Das macht ihn zu einem der entferntesten Kometen, für die Aktivität direkt entdeckt wurde“, schreiben die Forscher um Farnham.

Komet Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) ist bereits seit Jahren aktiv

Doch die Wissenschaftler fanden noch mehr heraus: Sie gehen nach Analysen der Kometenhülle davon aus, dass die Aktivität des Himmelskörpers bereits mehrere Jahre vor den Beobachtungen begonnen hat. „Die Aktivität hat wahrscheinlich mindestens zwei Jahre vor den „TESS“-Beobachtungen begonnen“, schreiben die Forscher. Möglicherweise hat der Komet bereits ein Jahrzehnt vor der ersten Beobachtung durch „TESS“ – also im Jahr 2008 – begonnen, aktiv zu werden, so die Studienautoren weiter.

Nasa-Teleskop „TESS“ blickt in Kometen-Vergangenheit

Bisher wurden noch nicht viele Kometen entdeckt, die in so großer Entfernung zur Sonne bereits Aktivität zeigen. Beim Kometen C/2010 U3 Boattini wurde in einer Entfernung von 25,8 AE zur Sonne Aktivität nachgewiesen, Komet C/2017 K2 Panstarrs war bereits in einem Abstand von 23,7 AE zur Sonne aktiv und man geht davon aus, dass er bereits in einem Abstand von 35 AU zur Sonne Aktivität hatte. Komet Bernardinelli-Bernstein ist damit der dritte Komet, bei dem in solch großer Entfernung zur Sonne bereits Aktivität zu sehen ist. „Was wir noch nicht wissen, ist, ob es einen Grenzpunkt gibt, an dem wir beginnen können, Kometen zu sehen, bevor sie aktiv werden“, betont Hauptautor Tony Farnham.

Er ist sich jedoch sicher: „Das ist erst der Anfang.“ Das Weltraumteleskop „TESS“ beobachte Dinge, die noch nicht entdeckt wurden „und das ist eine Art Testfall, was wir finden können“, freut sich Farnham und erklärt weiter: „Wir haben das Potenzial, das häufig zu tun. Wenn ein Komet einmal gesehen wurde, in den Bildern durch die Zeit zurückzugehen und ihn finden, während er weiter von der Sonne entfernt ist.“

Auf dieser Aufnahme des Dark Energy Survey wurde der Komet Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) entdeckt. Das Bild entstand im Oktober 2017, der Komet war zu diesem Zeitpunkt 25 AU von der Sonne entfernt.

Riesen-Komet Bernardinelli-Bernstein: Kohlenmonoxid sorgt für Koma und Schweif

Doch was sorgt für die Kometen-Aktivität in so großer Entfernung zur Sonne? Die Sublimation von Wasser (direkter Übergang vom festen in den gasförmigen Zustand) sei in diesen Entfernungen „zu langsam, um die Aktivität, die die Koma produziert, zu erklären“, schreiben die Forscher in ihrer Studie. Sie gehen davon aus, dass statt Wassereis gefrorenes Kohlenmonoxid von der Oberfläche des Kometen sublimiert und für die Entstehung von Kometenkoma und -schweif verantwortlich ist.

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Der riesige Komet Bernardinelli-Bernstein nähert sich noch bis Januar 2031 der Sonne. Seinen sonnennächsten Punkt (das Perihel) erreicht er am 31. Januar 2031, dann ist er noch 10,95 AE von der Sonne entfernt und befindet sich knapp außerhalb der Saturn-Umlaufbahn. Im April 2031 erreicht der Komet seinen erdnächsten Punkt – er wird dann noch 10,11 AE von der Erde entfernt sein. (tab) *fr.de ist ein Angebot von IPPEN.MEDIA.

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